比特币能赢得‘ Gauge War’的数字支付吗?

西蒙·约翰逊是麻省理工学院斯隆管理学院的罗纳德·A·库尔茨创业学教授。

以下文章最初出现在共识杂志上,专门分发给CoinDesk 2019共识活动的与会者。


比特币作为一种技术的前景和潜力经常用平台来描述。有人认为,除了比特币的无权限区块链之外,可以建立各种各样的东西来降低可信中介机构的权力和利润。如果你害怕和憎恨垄断,特别是那些随着数字时代的发展变得越来越令人讨厌的垄断,这是一个诱人的未来。

这也可能是一种幻觉。不仅用例目前相当有限,而且越来越多的实现——经过更仔细的检查——被证明是“许可的”区块链,实际上是由受信任的中介控制的相对集中的共享数据库的某种形式。

对于组织供应链或清算金融交易等活动而言,术语和措辞可能已经发生了变化,但现实情况看起来与比特币发明之前的情况非常相似。比特币的到来,以及它隐约表现出来的破坏性潜力,似乎促使各个行业探索一种旧形式的分布式数据库技术。但这并不是一场革命。

比特币对社会的影响会比这更有意义吗?

在我们更深入地思考这一点之前,让我们先停下来思考一下已经存在的东西。事实证明,比特币是一种非常有效的支付方式。它也是一种价值存储,尽管它具有高度的波动性。当然,比特币也催生了各种各样的其他加密货币,从合理的主张到完全不具吸引力。

在推测比特币及其仿制货币是否能超越这些温和的开端时,一个重要的历史类比是有用的:英国铁路的发展。一些最初的铁路是高利润的(例如利物浦-曼彻斯特线),其他的是工程奇迹(伟大的西部),但在不同的意义上,不太成功。他们中的许多人更单调乏味。在被称为“标准战争”的事件中,存在着过度的竞争,以及疯狂的投机时刻和大量的彻底欺诈。这是资本主义的第一次大繁荣,为随后的几乎所有事情定下了基调。

中断中的案例研究

铁路的真正成就是什么?有三个主要影响,其中一些影响,但不是所有的影响都是明确的开始。

首先,铁路打破了运河对重型货物运输的控制。收费公路,或者说收费公路,对于小规模的乘客来说是很好的,但是任何更重的东西都需要通过驳船。毫不奇怪,运河所有者普遍反对铁路发展,这引发了多年来的战斗。对于每个了解煤炭和其他贸易商品定价中运输要素的人来说,这场激战是显而易见的。

第二,铁路鼓励人们旅行。例如,在利物浦和曼彻斯特之间乘火车旅行的人数,很快就超过了有足够勇气乘坐公共马车的人数。

第三,铁路创造了新的就业机会,但也破坏了生计。那些逃亡并从收费公路中获益的人表现不佳。几十年来,铁路在就业方面是一个净的积极因素,包括许多薪水相对较高的职业(尽管其他职业绝对是最危险的,并且以任何合理的标准衡量都是报酬过低的)。经济和社会影响的规模和范围令人印象深刻,大多数人都可能感到惊讶。

大多数运河最终都倒闭了,但最引人注目的是它花了多长时间。一些水道至少在19世纪末(大约在铁路概念验证完全确立60年后)仍然具有财务上的可行性,即使运河拥有者没有采取任何新的或聪明的措施来确保其生存。

运河就是一条运河,你没有多少事可以投资或升级这种物理基础设施。路边的反应大不相同。

随着时间的推移,路面改善了很多。而产生汽车的内燃机,被证明是一种技术上的转变,就像把蒸汽机放在轮子上一样深刻。正如铁路公司股票的所有者所发现的那样,没有什么是永恒的。

把所有这些都拿回比特币,并假设只有狭隘的版本存在——仅仅是一个支付系统。这对所有形式的金融看门人来说仍然是一个主要的潜在竞争威胁,但只有在比特币能够在其他数字支付方式中胜过其竞争对手的情况下。在这个领域中,许多公司都在努力建设铁路,其中一些公司专注于功能,另一些公司则致力于更优雅的解决方案。

但是对于客户来说,这只是以最低的成本从A到B最快的速度。

你真的不关心Venmo是如何工作的,或者当你在出租车里使用苹果支付或者收到贝宝的确认,甚至你的信用卡在外国芯片和PIN标志系统中工作时会发生什么。你所关心的是:你知道价格是多少吗?你能以收款人和你双方都能接受的方式结算吗?各实体都在该支付系统中承担风险,但不是你——至少不是以一种让你担心的方式。

比特币的机会在于它也能为人们实现更无缝、低成本的数字交易。(我不认为比特币是现金的竞争对手,它在不同的社会中会涨跌,这取决于人们是否喜欢立即匿名解决方案,以及他们对随身携带具有这种特征的实体包裹的感觉如何。)

我们一起去工作

这将如何摆脱?让我们从西部大铁路的建设者伊桑巴德王国布鲁内尔身上吸取教训。令人印象深刻的工程是好的,但互操作性胜过它。

布鲁内尔铁路的轨距比大多数其他英国铁路都要大,但最终不得不采用这些标准轨距与其他铁路线相连。最终,网络效应占主导地位——我们遵循的是更频繁和在更多地方工作的原则。

比特币可能有助于点燃铁路时代的火花,但不能保证它会赢。事实上,目前,它看起来更像是伟大的西方国家——完成了任务,但在一个小的用户群体中成本相对较高,而且其功能只能被认为是奇怪的。

(西方大行动中最奇怪的部分是长达一个世纪的合同!!)这就要求伦敦布里斯托尔所有的火车都停在斯温顿,那里有专门的饮料供应商。对加密开发者的教训是:长时间的确认和不稳定的交易费用高峰对一些工程师来说似乎很有吸引力;对普通客户来说,这是令人沮丧的。)

比特币仍有可能赢得竞争,从而提供更好、更便宜、更可靠的支付方式。例如,巴克特公司最近承诺的措施,如果能使比特币更接近主流商业(例如,星巴克)的使用,就可以被视为鼓舞人心的举措。每次我从麻省理工的同事那里听说闪电网络,我也觉得这个系统正朝着低成本的点对点支付的方向发展。

不过,请记住,铁路客户并不关心铁路是否会加强或破坏现有土地所有者或动摇权力结构。同样,特定的中介机构是否会上升或下降,通常都是一些漠不关心的问题。

重要的是:火车会准时吗?买票要多少钱?

通过Shutterstock的锅炉房图像

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